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Books Fiction
Paul H.C. Feval
La vampire

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LA VAMPIRE


par


PAUL FEVAL


AVANT-PROPOS. Ceci est une etrange histoire dont le fond, rigoureusement authentique, nous a ete fourni comme les neuf dixiemes des materiaux qui composent ce livre, par le manuscrit du "papa Severin".


Mais le hasard, ici, est venu ajouter, aux renseignements exacts donnes par l'excellent homme, d'autres renseignements qui nous ont permis d'expliquer certains faits que notre heroique bonne d'enfants des Tuileries regardait comme franchement surnaturels.


Ces eclaircissements, grace auxquels ce drame fantastique va passer sous les yeux du lecteur dans sa bizarre et sombre realite, sont puises a deux sources: une page inedite de la correspondance du duc de Rovigo, qui eut, comme on sait, la confiance intime de l'empereur et qui fut charge, pendant la retraite de Fouche (1802-1804), de controler militairement la police generale, dont les bureaux etaient administrativement reunis au departement de la justice, dirige par le grand-juge Regnier, duc de Massa.


Ceci est la premiere source. La seconde, tout orale, consiste en de nombreuses conversations avec le respectable M.G--, ancien secretaire particulier du comte Dubois, prefet de police a la meme epoque.


Nous nous occuperons peu des evenements politiques, interieurs, qui tourmenterent cette periode, precedant immediatement le couronnement de Napoleon. Saint-Rejant, Pichegru, Moreau, la machine infernale n'entrent point dans notre sujet et c'est a peine si nous verrons passer ce gros homme, Bru, tus de la royaute, audacieux et solide comme un conjure antique: Georges Cadoudal.


Les guerres etrangeres nous prendront encore moins de place. On n'entendait en 1804 que le lointain canon de l'Angleterre.


Nous avons a raconter un episode, historique il est vrai, mais bourgeois, et qui n'a aucun trait ni a l'intrigue du cabinet ni aux victoires et conquetes.


C'est tout bonnement une page de la biographie secrete de ce geant qu'on nomme Paris et qui, en sa vie, eut tant d'aventures!


Laissons donc de cote les cinq cents volumes de memoires diffus qui disent le blanc et le noir sur cette grande crise de notre Revolution, et tournant le dos au chateau ou la main crochue de ce bon M. Bourrienne griffonne quelques verites parmi des monceaux de mensonges bien payes, plongeons-nous de parti pris dans le fourre le plus profond de la foret parisienne.


Nous avons l'espoir que le lecteur n'aura pas oublie cette touchante et sereine figure qui traverse les pages de notre introduction. Il n'y a que des recits dans ce livre: notre preface elle-meme etait encore un recit, dont le heros se nommait le "papa Severin".


Nous avons la certitude que le lecteur se souvient d'une autre physionomie, tendre et bonne aussi, mais d'une autre maniere, moins austere et plus male, plus tourmentee, moins pacifique surtout: le chantre de Saint-Sulpice, le prevot d'armes qui, dans la Chambre des Amours, enseigna si rudement ce beau coup droit, degage main sur main, a M. le baron de Guitry, gentilhomme de la chambre du roi Louis XVI.


Un Severin aussi: Severin, dit Gateloup.


Ce Gateloup, presque vieillard, et papa Severin presque enfant, vont avoir des roles dans cette histoire.


L'un etait le pere de l'autre.


Et s'il m'etait permis de descendre encore plus avant dans nos communs souvenirs, je vous rappellerais cette chere petite famille, composee de cinq enfants qui ne se ressemblaient point, et dont papa Severin etait la bonne aux Tuileries: Eugenie, Angele et Jean qui avaient le meme age, Louis et Julien, des bambins.


Ces cinq etres, abandonnes, orphelins, mais a qui Dieu clement avait rendu le meilleur des peres, reviendront tous et chacun sous notre plume. Ils forment a eux cinq, dans la personne de leurs parents, la legende lamentable du suicide.


Papa Severin avait dit en montrant Angele, la plus jolie de ces petites filles, et celle dont la precoce paleur nous frappa comme un signe de fatalite:


-Celle-ci tient a ma famille par trois liens.


Il avait ajoute ce jour ou la fillette jetait ses regards avides a travers les glaces de la Morgue:


-Elle a deja l'idee...


Car papa Severin croyait a la transmission d'un heritage fatal.


Notre histoire va montrer la premiere des trois Angele.


Notre histoire va montrer aussi les tables de marbre toutes neuves et vierges encore de tout contact mortel. Nous y verrons quelle fut l'etrenne de la Morgue du Marche-Neuf.


Tout cela a propos d'un adorable et impur demon qui ressuscita un instant, au beau milieu de Paris et pres du berceau de notre "siecle des lumieres", les plus noires superstitions du moyen age.


LA VAMPIRE



<p>I. LA PECHE MIRACULEUSE</p><br />

Le commencement du siecle ou nous sommes fut beaucoup plus legendaire qu'on ne le croit generalement. Et je ne parle pas ici de cette immense legende de nos gloires militaires, dont le sang republicain ecrivit les premieres pages au bruit triomphant de la fanfare marseillaise, qui deroula ses chants a travers l'eblouissement de l'empire et noya sa derniere strophe-un cri splendide-dans le grand deuil de Waterloo.


Je parle de la legende des conteurs, des recits qui endorment ou passionnent la veillee, des choses poetiques, bizarres, surnaturelles, dont le scepticisme du dix-huitieme siecle avait essaye de faire table nette.


Souvenons-nous que l'empereur Napoleon Ier aimait a la folie les brouillards reveurs d'Ossian, passes par M. Baour au tamis academique. C'est la legende guindee, roidie par l'empois; mais c'est toujours la legende.


Et souvenons-nous aussi que le roi legitime des pays legendaires, Walter Scott, avait trente ans quand le siecle naquit.


Anne Radcliffe, la sombre mere de tant de mysteres et de tant de terreurs, etait alors dans tout l'eclat de cette vogue qui donna le frisson a l'Europe. On courait apres la peur, on recherchait le tenebreux. Tel livre sans queue ni tete obtenait un frenetique succes rien que par la description d'une oubliette a ressort, d'un cimetiere peuple de fantomes a l'heure "ou l'airain sonne douze fois" ou d'un confessionnal a double fond bourre d'impossibilites horribles et lubriques.


C'etait la mode; on faisait a ces fadaises une toilette de grands mots, appartenant specialement a cette epoque solennelle; on mettait le tout comme une puree sous le heros, cuit a point, qui etait un "coeur vertueux", une "ame sensible", daignant croire au "souverain maitre de l'univers" et aimant a voir lever l'aurore.


Le contraste de ces confitures philosophiques et de ces sepulcrales abominations formait un plat hybride, peu comestible, mais d'un gout etrange qui plaisait a ces jolies dames, vetues si drolement, avec des bagues aux orteils, la ceinture au-dessus du sein, la hanche dans un fourreau de parapluie et la tete sous une gigantesque feuille de chicoree.


Paris a toujours adore d'ailleurs les contes a dormir debout, qui lui procurent la delicieuse sensation de la chair de poule. Quand Paris etait encore tout petit, il avait deja nombre d'histoires a faire fremir, depuis la coupable association formee entre le barbier et le patissier de la rue des Marmousets, pour le debit des vol-au-vent de gentilshommes, jusqu'a la boucherie galante de la maison du cul-de-sac Saint-Benoit, dont les murs demolis avaient plus d'ossements humains que de pierres.


Et depuis si longtemps, a cet egard, Paris a peu change. Aux premiers mois de l'annee 1804, il y avait dans Paris une vague et lugubre rumeur, nee de ce fait que des peches miraculeuses avaient lieu depuis quelque temps a la pointe orientale de l'Ile Saint-Louis, en tournant un peu vers le sud-est, non loin de l'endroit ou les bains Petit reunissent aujourd'hui, dans les mois d'ete, l'elite des tritons parisiens.


C'est chose rare qu'un banc de poisson dans Paris. Tant d'hamecons, tant de nasses, tant d'engins divers sont caches sous l'eau entre Bercy et Grenelle, que les goujons seuls, d'ordinaire, et les imprudents barbillons se hasardent dans ce parcours seme de perils. Vous n'y trouveriez ni une carpe, ni une tanche, ni une perche, et si parfois un brochet s'y engage, c'est que ce requin d'eau douce a le caractere tout particulierement aventureux.


Aussi la gent pecheuse faisait-elle grand bruit de l'aubaine envoyee par la Providence aux citoyens amateurs de la ligne, de l'epervier et du carrelet. Sur un parcours d'une centaine de pas depuis l'egout de Bretonvilliers jusqu'au quai de la Tournelle, tout le long du quai de Bethune, vous auriez vu, tant que le jour durant, une file de vrais croyants, immobiles et silencieux, tenant la ligne et suivant d'un oeil inquiet le bouchon flottant au fil de l'eau.


Dire que tout le monde emplissait son panier serait une imposture. Les bancs de poisson, a Paris, ne ressemblent a ceux de nos cotes; mais il est certain que ca et la un heureux gaillard piquait un gros brochet ou un barbillon de taille inusitee. Les goujons abondaient, les chevaignes tournoyaient a fleur d'eau, et l'on voyait glisser dans l'onde trouble ces reflets pourpres qui annoncent la presence du gardon.


Ceci, en plein hiver et alors que d'habitude les poissons parisiens, frileux comme des marmottes, semblent deserter la Seine pour aller se chauffer on ne sait ou.


En apparence, il y a loin de cette joie des pecheurs et de cette folie du poisson a la rumeur lugubre dont nous avons annonce la naissance. Mais Paris est un raisonneur de premiere force; il remonte volontiers de l'effet a la cause, et Dieu sait qu'il invente parfois de bien droles de causes pour les plus vulgaires effets.


D'ailleurs, nous n'avons pas tout dit. Ce n'etait pas exclusivement pour pecher du poisson que tant de lignes suspendaient l'amorce le long du quai de Bethune. Parmi les pecheurs de profession ou d'habitude qui venaient la chaque jour, il y avait nombre de profanes, gens d'aventures et d'imagination, qui visaient a une tout autre proie.


Le Perou etait passe de mode et l'on n'avait pas encore invente la Californie. Les pauvres diables qui courent apres la fortune ne savaient trop ou donner de la tete et cherchaient leur vie au hasard.


L'Europe ingrate ne sait pas le service que lui rendent ces feeriques vesicatoires qui se nomment sur la carte du monde San-Francisco, Monterey, Sydney ou Melbourne.


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